Les portraits des quatre rois indiens ont été exécutés en 1710 par John Verelst, artiste hollandais à la cour de la reine Anne d’Angleterre. Ils constituent les toutes premières peintures à l’huile de grandeur nature représentant des Autochtones de l’Amérique du Nord. Ce sont les chefs (dits sachems) Ho Nee Yeath Taw No Row (baptisé John), Etow Oh Koam (baptisé Nicholas), Sa Ga Yeath Pieth Tow (baptisé Brant) et Tee Yee Neen Ho Ga Row (baptisé Hendrick) qui ont été choisis pour représenter la Confédération iroquoise lors de la rencontre royale avec la reine Anne. Les prétendus « quatre rois » cherchaient à consolider une alliance avec l’Angleterre et à obtenir une aide militaire contre la France. Les portraits ont sans doute été réalisés en deux étapes, une pratique commune à l’époque. En raison des détails aux visages, surtout les tatouages, on peut dire qu’ils ont été peints en présence des sujets. En revanche, les vêtements et les objets ont sans doute été achevés dans le studio de l’artiste à partir de sketches, de notes et d’objets. Les chefs sont debout dans un paysage nord-américain imaginé, légèrement penchés, une pose que prenaient les gens de la noblesse européenne. Ils portent des capes écarlates bordées d’or, fabriquées pour eux peu après leur arrivée à Londres. On constate également dans les portraits la présence d’objets représentant la culture iroquoise, tels que des mats totémiques de leurs clans – l’ours, le loup et la tortue –, des ceintures décorées de poils d’orignal ou de piquants de porc-épic, des mocassins perlés et une massue à tête sphérique. Présenté comme le plus haut gradé du groupe, Tee Yee Neen Ho Ga Row est le seul qui porte un ensemble complet de style anglais. Sa ceinture wampum, qui sert à marquer des traités et des événements historiques, témoigne de l’importance de son poste diplomatique.
Bibliothèque et archives du Canada
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